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美国启动外语学习全国普查
来源:中国科学报      作者:郭英剑      2015年08月21日       

7月30日,美国艺术与科学院宣布,“语言学习普查委员会”正式成立。该委员会将针对美国外语教育以及国际教育的现状展开调查。这标志着一场全美范围的外语学习普查工作由此拉开了帷幕。

在这里,有两个概念需要澄清一下,第一是“语言学习”。虽然名为“语言学习”,但实际上主要指外语学习;第二是“国际教育”。该词汇既指人们走出国门、跨越了国界的教育,同时也可以指一种有意识的教育方法,为学生未来进入世界并积极参与国际事务而作出努力。从某种程度上说,国际教育就是一种国际化教育。

应该说,此次全国外语学习普查工作由美国艺术与科学院承担,真是再合适不过了。该院成立于1780年,是全美最古老的学术团体之一,也是全美众多独立的政策研究中心之一。现有院士4600余人,均为各国学术界、艺术界、工商界以及公共事务领域中的精英。

据报道,“语言学习普查委员会”将与全国各学术与职业机构开展合作,针对各级教育层次(从学前到终身学习)中的外语学习与有益之处,搜集各种研究数据,希望针对外语学习与国际教育这一话题,开展一次全国性的对话。由于此次普查系美国近30多年来的第一次,引起了媒体与相关领域的广泛关注。

普查的内外部原因

从表面上看,此次全国普查是由美国一些国会议员倡导而起的。议员们希望在研究外语学习的现状时,能够考察如下一些问题:在国家层面采取怎样的措施,才能保证外语学习与国际教育及其研究追求卓越?怎样才能更有效地利用现有资源去推进和提高语言素养?外语学习对于经济增长、文化外交、未来几代人的能力培养以及全体美国人的成就感,究竟有怎样的影响?

议员们之所以提出如上问题,原因大体有三:首先,美国越来越成为一个多语种的社会;其次,美国人也比之前任何时候都更加融入到全球一体化之中;再次,当下人们所面临的大多数挑战和机遇,从公共卫生问题到新技术的发展,无不要求人们要在国际层面上进行理解与合作。

当然,让议员们感到忧虑的最主要原因在于,据不完全统计,80%的美国人仅会说一种语言,而与此相比,50%的15岁以上欧洲人都能使用第二语言交谈。在笔者看来,这应该是刺激美国国会议员提出外语学习的原始动力。而之所以出现这种情况,与其国家层面上的外语教育政策不无关系。

据《2012欧洲学校语言讲授关键数据》报告显示,在欧洲,有超过20个国家对于学生至少学习一年的“第二门外语”提出了硬性要求。而,且欧洲的大部分国家都规定,在学生小学阶段学习人生中的“第一门外语”,是学校的一门必修课。

而在美国,在任何教育层面上,都没有对外语学习作出过统一规定。很多州允许各个学区自行对高中毕业生的语言素质提出要求,而在小学中,能够开出外语课程的学校的比例是很低的。据报道,有些所谓的外语学习标准甚至与外语课程没有什么关系。

正因如此,不少能说一门外语的美国人都不敢说自己的外语是在学校学习的。据2006年美国的一份调查显示,只有25%的美国成年人承认,自己能说一门外语。而在那些掌握第二语言者中,只有43%的人说自己能“运用自如”。在这其中,89%的人所习得的外语技能都来自家庭教育,仅有7%的人说,自己语言习得的主要场所是学校。

学习外语的意义何在

关于学习外语的意义与价值,学者以及各界人士已经有过很多精彩的论述。而美国北卡罗来纳州的外语学习顾问莫里斯所作的论述,或许对我们有新的启发。

莫里斯认为,在过去的20年间,世界各国变得越来越相互依存,而新技术的产生已经逐步抹去了彼此存在的边界。此时,外语学习的指导变得比过去任何时候都更有必要,因为正是通过外语学习,人们联结了外部世界,也因此才产生了启蒙过后的公民意识,而这种公民意识在当今摇摇欲坠的世界中发挥着重要的作用。

莫里斯将外语学习的意义归结为如下几种:

第一,有利于经济发展。在全球范围内的激励竞争中,未来的商业界需要更多的能够在文化多元环境中工作的人,而这样的人,必须有过硬的外语能力与水平。而很多领域都在寻找这样的外语人才。无论是当下还是未来,掌握一门外语无疑在职业选择上就比他人领先了一步。

第二,事关国家安全。在最近几年,人们才意识到外语与国家安全的重要性。过去美国政府主要依赖技术手段搜集信息和情报;但“9·11”事件的发生使得美国意识到自己最缺乏的是外语人才,因为缺乏外语人才,就无法把搜集到的情报及时翻译和整理。自此,美国对外语人才提出了更多要求。而缺乏外语方面的人才,无疑会削弱国家安全。

第三,有助于文化理解。学习外语可以促进不同文化背景的人民相互理解。对于学生而言,掌握一门外语可以使他们产生文化多元主义的感觉,对于他国文化有一种开放的心态,也唯有通过语言,人们才能进入到一种文化之中。

第四,促进文化的多样性发展。未来的世界,包括未来的工作场所,将会呈现多元文化与多种语言并存的局面。现在的美国,已经深受非英语人口激增的影响。仅在莫里斯所在的北卡罗来纳州,在公立学校中有6万名学生说着超过170种的不同语言,由此可见一斑。

莫里斯最后总结到,如果说教育是为学生进入复杂世界所作准备的一种手段,那么,我们的教育体制就不能剥夺学生学习外语的权利。而外语学习不仅为学生未来的工作打下基础,更是培养学生具有一种理解他人和理解他国文化的能力。

外语学习就是要突破语言障碍

从委员会的组成可以看出,这里几乎囊括了所有与外语学习有关的重要领域的专家。正如哥伦比亚大学著名学者勒克拉克所说,该委员会就是努力要把近一二十年来在各个领域作出重要贡献的人物组织起来,研究外语学习对于个人、社会、政治、商业等各方面的优势与益处。当把这样的数据聚集起来,相信它们会出乎意料,但也会无可辩驳。对于个人和国家来说,都需要认真学习如何在突破不同语言障碍的交流中做得更好。

据介绍,语言学习普查委员会将深入调查美国人是如何接受语言教育的,从传统的课堂教学到政府组织的各种学习再到工作岗位上的进修,所有形式的外语学习都被纳入到调查的范围之内,目的就是为了找到最佳方式,完善现状,找到进一步提升的空间。

美国艺术与科学院院长方顿说,外语学习应该成为21世纪美国教育优先发展的重点。对于外语学习普查委员会来说,既要考察现有的一切,也要提出新的观念,其目的是要推动有关外语教育的对话,重点探讨在未来各种文化进行交流时变得愈发重要的知识体系与语言技能。

(作者系中央民族大学外国语学院院长)


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